Nel 2008 Apple cambiò i computer portatili con una busta

Il MacBook Air è il portatile più economico di Apple e uno dei suoi computer più popolari insieme al MacBook Pro. Grazie ai chip Apple Silicon e a una reinvenzione più drastica nel 2022, con il passare degli anni è diventato probabilmente più amato. Ma questa combinazione di design sottile e leggero e di assenza quasi totale di porte non è sempre stata un successo così sicuro. Apple ha introdotto il MacBook Air 16 anni fa per contrastare sia i portatili sottili e leggeri dell’epoca sia la crescente categoria dei netbook ultraportatili. Ma ha anche imposto all’Air strane omissioni che all’epoca sembravano molto rischiose.

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È stata una scommessa che alla fine ha dato i suoi frutti, plasmando in gran parte ciò che vogliamo e ci aspettiamo dai computer di oggi, ma non è stata priva di stranezze.

L’introduzione del MacBook Air entrerà nella storia dei keynote dei prodotti Apple grazie a un’immagine: era abbastanza sottile da entrare in una busta di carta che si può trovare in qualsiasi ufficio. L’idea in sé è divertente: chi non vorrebbe un portatile sottile e leggero come una pila di memo? Ma potrebbe davvero essere così sottile? Steve Jobs prese quindi una busta che era rimasta sul tavolo accanto a lui per tutto il keynote e ne tirò fuori il MacBook Air, dimostrando che, in effetti, era possibile.

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A posteriori, il MacBook Air del 2008 appare decisamente ingombrante rispetto ai portatili che Apple e i suoi concorrenti avrebbero prodotto negli anni successivi (con cento euro oggi ve ne comprate uno su eBay), ma era costruito intorno a un’idea che avrebbe finito per funzionare davvero per Apple. Secondo Jobs, i “notebook” dell’epoca erano sottili e relativamente leggeri, con un peso di tre chili, ma compromettevano la qualità del display, le dimensioni della tastiera e le prestazioni del processore per rimanere leggeri. Il MacBook Air, invece, era in grado di offrire uno schermo a grandezza naturale, una tastiera a grandezza naturale e un chip Intel Core 2 Duo più potente (e personalizzato) in un corpo più sottile di tutti i suoi concorrenti.

Secondo Apple, l’Air originale misurava 0,16 pollici nel suo punto più sottile, mentre la sua altezza massima di 0,76 pollici era “inferiore al punto più sottile dei notebook della concorrenza”. Gran parte delle dimensioni ridotte è dovuta al lavoro che Intel riuscì a fare, riducendo la sua CPU Merom del 40% (nelle varianti da 1,6GHz e 1,8GHz) in modo da poterla inserire in una scheda madre di laptop lunga quanto una matita. In combinazione con un display LCD da 13 pollici, una tastiera a grandezza naturale e il primo trackpad multi-touch di Apple, era difficile non notare il fascino del prodotto. Certo, le modifiche apportate da Apple all’alloggiamento in alluminio dell’Air, assottigliando i bordi per creare l’illusione che il portatile fosse ancora più sottile di quanto non fosse, hanno certamente contribuito a rendere il prodotto più attraente, ma qualcosa c’era.

Il MacBook Air ha senso sulla carta rispetto ai computer portatili dell’epoca, meno rispetto ai computer in generale. Per prima cosa, non aveva un lettore CD. La posizione di Apple contro i supporti fisici è ormai superata nel 2024, ma è stato più che scandaloso lanciare un portatile di dimensioni standard nel 2008 senza unità disco, soprattutto quando le vendite di software e persino la cultura dell’archiviazione musicale e della masterizzazione di CD che Apple ha costruito intorno a iTunes dipendevano da questo.

MacBook Air

La risposta dell’azienda all’epoca fu quella di vendere un’unità disco portatile per i casi in cui fosse necessario installare Microsoft Office, oppure di consentire l’accesso remoto all’unità ottica di un altro computer se entrambi avevano installato il software corretto. La vera scommessa era che il MacBook Air sarebbe stato il primo computer veramente wireless. In ogni caso, sempre più cose vengono scaricate da Internet e la maggior parte delle persone naviga prima di tutto sul Web, quindi l’argomentazione aveva un certo senso.

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Questo ragionamento spiegava anche altri elementi mancanti. Il MacBook Air non disponeva di una porta FireWire o Ethernet, e aveva anche una sola USB-A. Questo limitava radicalmente le possibilità di connessione al MacBook Air e anche l’utilizzo teorico del portatile senza dongle e adattatori aggiuntivi.

Inoltre, l’Air non aveva una batteria rimovibile, il che significava che bisognava ricaricarlo se si era a corto di energia, e alla fine sostituirlo completamente quando la batteria si esauriva. Inoltre, utilizzava i dischi rigidi più piccoli e più lenti che Apple aveva originariamente utilizzato per l’iPod, con un’unità a stato solido come alternativa a un costo aggiuntivo, cosa che Apple avrebbe corretto nei modelli successivi.

MacBook Air

Queste limitazioni hanno naturalmente stimolato le innovazioni successive. L’ampia adozione delle unità SSD nei computer è stato uno dei principali vantaggi, insieme allo sviluppo dell’USB Type-C o USB-C. Il connettore reversibile più piccolo è stato realizzato grazie ai contributi di Apple e di altri produttori di computer e ha soddisfatto il desiderio di Apple di avere un connettore più piccolo in grado di caricare e trasferire rapidamente i dati. In seguito, l’USB-C sarebbe stato utilizzato per tutti i computer, sempre più sottili, poi per gli iPad e infine per gli iPhone.

MacBook Air

Per quanto strano fosse all’epoca, il MacBook Air ha cambiato ciò che le persone vogliono da un personal computer o, per lo meno, ha identificato un desiderio che era già presente. Le persone vogliono computer portatili più sottili e leggeri, che diano una sensazione di autenticità personale, e sono disposte ad accettare un dispositivo tecnicamente meno performante per ottenerlo.

Sia che il MacBook Air abbia stimolato il passaggio a un uso del computer basato principalmente sul consumo, piuttosto che sulla creazione, sia che abbia semplicemente cavalcato un’onda che stava già arrivando, ha messo Apple nel posto giusto al momento giusto. La maggior parte dei computer portatili moderni assomiglia ai MacBook Air più di quanto non assomiglino a tutto ciò che li ha preceduti, e questo è dovuto tanto all’ingegneria di Apple quanto a un’idea di marketing immensamente appiccicosa che nessuno è più riuscito a scrollarsi di dosso.

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Ultimo aggiornamento 2024-03-29

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